Обнаружены следы жизни на Титане

 (5)
Обнаружены следы жизни на Титане
TopFoto/Scanpix

Анализ данных зонда "Кассини" подтвердил предположения учёных о существовании на Титане микроорганизмов.

На поверхности Титана температура колеблется около 90 К, что исключает возможность обнаружения воды в жидком состоянии. Часть специалистов, впрочем, не считает присутствие жидкой воды обязательным условием зарождения жизни и разрабатывает концепции развития микроорганизмов в озёрах метана и этана, часто встречающихся на этом спутнике Сатурна. Так, в 2005 году Крис Маккей (Chris McKay) из Научно-исследовательского центра Эймса (США) и Хизер Смит (Heather Smith) из Международного космического университета (Франция) опубликовали в журнале Icarus свои расчеты, из которых следовало, что микробы могут поддерживать существование, поглощая ацетилен и водород.

Первая работа, свидетельствующая в пользу гипотезы Маккея и Смит, будет опубликована в том же издании. Её автор, Даррелл Стробел (Darrell Strobel) из Университета Джонса Хопкинса (США), работал с данными инфракрасного спектрометра и масс-спектрометра ионов и нейтральных частиц "Кассини" и определил относительное содержание водорода в разных слоях атмосферы спутника.

В известных моделях предполагалось, что водород, продукт воздействия ультрафиолетового излучения Солнца на молекулы ацетилена и метана в верхних слоях атмосферы, должен распределяться по её объёму относительно равномерно. Экспериментальные данные, однако, выявили заметный градиент концентрации, который приводит к появлению потока молекул водорода, направленного к поверхности Титана и сравнимого по мощности со встречным потоком H2, утекающего в космическое пространство. "Я не ожидал таких результатов, поскольку атмосферный водород химически инертен и очень лёгок, — говорит г-н Стробел. — Он должен "всплывать" и уноситься прочь".

При этом у поверхности спутника молекулы водорода куда-то "исчезали". Возможно, они вступают в реакции с образованием метана, но для этого необходим некий неизвестный минерал, который будет выступать в роли катализатора.

Результаты второй работы, проведённой группой учёных под руководством Роджера Кларка (Roger Clark) из Геологической службы США, опубликует издание Journal of Geophysical Research — Planets. Здесь также анализировалась информация, переданная "Кассини", и было установлено, что у поверхности Титана отсутствует ацетилен, который — теоретически — должен образовываться в атмосфере под влиянием солнечного излучения и опускаться вниз. Спектрометр "Кассини" не обнаружил на поверхности спутника и водяного льда; вместо него исследователи зарегистрировали бензол и другое, пока не идентифицированное органическое вещество. "Выходит, в атмосфере Титана синтезируются такие объёмы органических соединений, что лёд, очищаемый потоками жидкого метана и этана, очень быстро заново покрывается налётом органики", — комментирует г-н Кларк.

Коллеги Криса Маккея и Хизер Смит признают, что наблюдаемый недостаток водорода и ацетилена подтверждает их гипотезу, но с выводами не спешат. "Мы должны быть консервативны: биологическое объяснение нужно принимать только после того, как все небиологические будут отвергнуты, — говорит сотрудник Лаборатории реактивного движения (США) Марк Аллен (Mark Allen). — А проверка возможных небиологических гипотез растянется надолго".